Gonzalo Montes: “La desalinización es una solución de la cual se están beneficiando varias faenas, pero no es necesariamente un estándar para todas”

Gonzalo Montes, director del Departamento de Ingeniería de Minas de la Universidad de Chile.

El director del Departamento de Ingeniería de Minas de la Universidad de Chile, se refiere a las estrategias de eficiencia hídrica que lleva a cabo la industria minera, como la recirculación y reutilización, el perfeccionamiento de los procesos de filtrado y otras tecnologías. Además, destaca el uso de sistemas de monitoreo y control de agua, de modo de prevenir o minimizar riesgos de pérdidas, confirmar su disponibilidad y asegurar un uso eficaz.  

A un año de haber asumido como director del Departamento de Ingeniería de Minas de la Universidad de Chile,  Gonzalo Montes aborda en esta entrevista algunos de los principales desafíos que tiene la minería. Dentro de los temas relevantes, señala el correcto manejo de costos; la implementación de estrategias que permitan reducir el impacto sobre el medioambiente y las comunidades; la identificación de mejores condiciones de operación que permitan alcanzar metas de producción, frente al descensos en leyes y/o minerales complejos de tratar; el uso eficiente del agua y la energía; el mejoramiento continuo en salud y seguridad de los trabajadores; y los ajustes a regulaciones cada vez más estrictas, manteniendo la productividad. 

Frente a todos los desafíos que menciona ¿De qué depende hoy la productividad en la minería, especialmente en Chile?

Es importante indicar que las estrategias para mejorar la productividad de la industria minera varían según el tipo específico de operación minera, el tipo de recursos que se extraen y las condiciones específicas locales. Cada empresa evalúa sus circunstancias únicas e implementa una combinación de estas estrategias para lograr ganancias de productividad sostenibles.

Además, la productividad de la industria minera es multivariable. Depende no sólo de la demanda global de minerales y recursos, sino también de condiciones económicas, avances tecnológicos, cambios regulatorios y consideraciones ambientales.

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– En ese contexto ¿Cómo se puede mejorar la productividad del sector? 

La productividad en minería puede mejorar siempre y cuando todas las personas y organizaciones que trabajan, directa e indirectamente en ésta, también mejoren. Es una combinación de factores que incluyen aspectos tecnológicos, que incluyen un mejor uso de herramientas digitales para la colección de datos y análisis; toma de decisiones y herramientas de modelamiento avanzadas para el desarrollo de planes mineros más exactos y eficientes; mejoras en eficiencia operacional; prácticas sustentables, implementando técnicas de extracción que reduzcan la generación de desechos y el consumo de energía. 

Por supuesto, en el marco anterior no se puede olvidar la cadena de suministro para asegurar la entrega de equipos y materiales, entrenamiento y capacitación de las personas, fortalecimiento de las directrices relacionadas con minimizar el impacto en el ambiente y mantener el apoyo a comunidades, fomentar la correcta comunicación con las partes interesadas detrás del negocio en innovación y conocimiento, y asegurar que se satisfagan los requerimientos sociales y de seguridad. 

EFICIENCIA HÍDRICA Y ENERGÉTICA

– En su opinión ¿Cómo la industria está enfrentando la eficiencia hídrica y energética?

En términos generales, el enfoque de la industria minera hacia las eficiencias hídrica y energética está definido principalmente por aspectos económicos, ambientales y sociales. Las empresas, en este contexto, adoptan combinaciones de tecnologías, optimización de los procesos, implementación de iniciativas de sostenibilidad y compromiso con las partes interesadas detrás del negocio, de modo de lograr objetivos inicialmente definidos de eficiencia, y minimizando el impacto de este en el ambiente y comunidades cercanas.

– ¿Qué estrategias destaca de las se han implementado en energía?

En la eficiencia energética se han adoptado ya diferentes tipos de energías renovables; se han implementado sistemas de monitoreo y manejo que permiten hacer seguimiento al consumo energético, así como identificar ineficiencias y, en global, optimizar el uso de energía, incorporando vehículos y equipamiento eléctricos y/o híbridos. También se han establecido sistemas de recuperación y almacenamiento de energía especialmente para cuando las demandas alcanzan peaks. Finalmente, el uso de estrategias operacionales que permiten identificar y eventualmente minimizar actividades intensivas en el uso de energía también es un aspecto que ha sido abordado.  

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– ¿Y en relación a la eficiencia en el uso del agua?

Con relación a la eficiencia detrás del uso de agua, probablemente la estrategia más utilizada es su recirculación y reutilización. Se han perfeccionado procesos de filtrado y espesamiento, e igualmente buscado nuevas tecnologías más eficientes. A lo anterior se han añadido el empleo de sistemas de monitoreo y control de agua de modo de prevenir o minimizar riesgos de pérdidas, confirmar su disponibilidad, y asegurar un uso eficaz. También se han identificado nuevas fuentes de este preciado elemento, como es el agua de mar; así como también desarrollados trabajos conjuntos con comunidades para asegurar un uso responsable del recurso. Todo lo anterior siendo fiel a las regulaciones y estándares legales.  

– ¿Cuál es su opinión respecto al creciente empleo de plantas desalinizadoras?

La desalinización de agua de mar se ha probado beneficiosa para la industria minera, especialmente en regiones donde hay escasez del recurso hídrico. Sin embargo, la decisión detrás de la implementación de esta solución debe también considerar costos, impacto ambiental, consumo de energía y las condiciones locales. Es una solución de la cual se están beneficiando varias faenas, pero no es necesariamente un estándar de solución para todas. 

SUSTENTABILIDAD MINERA

Gonzalo Montes sostiene que para avanzar en el desarrollo de la sustentabilidad de la industria minera es necesario tomar en cuenta un enfoque multivariable, donde las estrategias y las acciones a implementar sean función de diversos factores, entre los cuales enumera el tipo de minerales extraídos, el contexto ambiental y social, así como también los valores y las prioridades de las empresas. 

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“Los desarrollos deben ser realizados en la construcción de estrategias de sustentabilidad integrada, inclusión de todas las partes que conforman el negocio minero; transparencia en el reporte de eficiencias, incluyendo indicadores de sustentabilidad; delinear acciones para proteger la biodiversidad y el ecosistema; desarrollar lineamientos en el uso de recursos como el agua y la energía. También la minimización de residuos, con énfasis en la economía circular, promoviendo el desarrollo de comunidades, establecimiento de estándares éticos que eviten conflictos y se evite abusos, implementación de estrategias continuas de salud y seguridad, identificar espacios para innovar en tecnologías, y siempre con respeto a las normas y regulaciones”, punyualiza.

¿Cómo están incorporando ustedes estos temas en la malla académica del Departamento de Ingeniería de Minas?

En nuestra malla, de la carrera de Ingeniería Civil de Minas, hemos incorporado formalmente en mayor o menor medida muchos de estos aspectos. Recientemente hemos incorporado cursos adicionales asociados con comunidades, manejo de desechos específicamente relaves, y seguridad. Temas que sabemos son desafíos permanentes y no obedecen a tendencias locales en el tiempo. También hemos integrado cursos de formación general apoyando a nuestros y nuestras estudiantes en el desarrollo de habilidades blandas, que hoy se han transformado en habilidades imprescindibles para el desarrollo profesional. 

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