CleanTech Lithium: La apuesta por extracción de litio verde en Chile

Aldo Boitano, es cofundador de CleanTech Lithium, que posee tres proyectos en el norte de Chile: Laguna Verde, Cuenca de Francisco y Llamara.

La minera cuenta con tres proyectos de litio que busca desarrollar en el norte de Chile: Laguna Verde, Negro Francisco y Llamara. Aldo Boitano, uno de sus fundadores, nos comenta las innovaciones que están incorporando en la futura producción y su relacionamiento con el territorio.

Aldo Boitano, CEO y cofundador de CleanTech Lithium, tiene un pasado de montañista que acompaña a su experiencia en la minería. “Participé en la expedición al K2 del año 96 entre muchas otras, por lo que tengo muy claro que hay que preservar los lugares, cuidarlos y ayudar al mundo con la descarbonización, con un litio lo más verde posible”, señala. 

La empresa que creó junto a Steve Kesler está listada en la Bolsa de Londres desde marzo del 2022 y sus capitales provienen de diferentes partes del mundo. “Es una combinación de inversionistas individuales, fondos de inversión australianos, canadienses, británicos, alemanes, de Estados Unidos y Canadá”, explica. Además, nos comenta en esta entrevista que en los últimos días de septiembre e inicios de octubre, irán a un proceso de listado en la Bolsa de Australia.

¿Quiénes lideran CleanTech Lithium?

Somos una combinación de experiencias mineras. Fui gerente general de Drillco Tools en Estados Unidos y desarrollé proyectos de energías renovables, entre otros. Steve Kesler, cofundador y presidente ejecutivo, es australiano y también participó en proyectos de minería, como Escondida, Collahuasi… y en litio fue CEO del European Lithium.

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En general, en el directorio son todas personas que han desarrollado proyectos desde el inicio de una idea hasta la producción; y es el mismo camino que estamos siguiendo en esta caso en Chile. 

¿Están enfocados en Chile o tienen también intereses en otras partes del mundo?

Hemos tomado la decisión consciente de sólo estar con proyectos de litio en Chile. Para ello, estamos enfocados en estar produciendo en 2026, y estamos avanzando en generar certezas para encontrar un socio estratégico para el financiamiento.

¿Cuál es el estatus de sus proyectos?  

Tenemos tres: Laguna Verde y Negro Francisco, situados a unos 300 kilómetros del centro minero de Copiapó, al sur de Maricunga, en la región de Atacama; y Llamara, ubicado en la cuenca Pampa del Tamarugal. Todos son cuencas salinas.

Laguna Verde es el más avanzado y va en paralelo con Negro Francisco con resultados similares. En el caso de Llamara está en etapas preliminares.

En Laguna Verde tenemos el estudio económico preliminar y se está realizando el de prefactibilidad económica. Hemos hecho dos campañas de perforación y estamos planificando la tercera. Acá estamos hablando de casi dos millones de toneladas de recursos, con lo que se sustenta una producción de 20.000 toneladas anuales de litio grado batería por más de 20 años. En Alemania certificamos la calidad del litio en 99,95, que es más de lo que se requiere de pureza, para poder usarse para la batería y otros usos. 

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-¿Cómo van a financiar los proyectos?

Cada planta de 20.000 toneladas de producción demandará una inversión de US$400 millones y se van a financiar con una mezcla de deuda y socio estratégico.

-¿Qué dificultados han tenidos para explorar y avanzar en el desarrollo de estos yacimientos?

Estamos a 4.400 metros (de altitud) y siempre es una dificultad trabajar en altura. En relación a las exigencias, hemos sorteado las medioambientales y regulatorias en general. Y bueno, siempre hay que buscar financiamiento. Hemos invertido en los proyectos más de 20 millones de libras (aproximadamente US$27 millones) por lo tanto, hemos sido exitosos en levantar capital; ahora vamos a la Bolsa de Australia a hacer lo mismo.

LITIO VERDE

¿En qué consiste el litio verde?

El litio verde es una combinación de varios elementos. Primero, la operación se hace con un proceso de extracción directa de litio (EDL) que es una tecnología probada, con proyectos de producción establecidos en China y Argentina. La salmuera se extrae del acuífero de la cuenca y se bombea a una unidad de procesamiento, donde se utiliza una resina o material de adsorción para extraer únicamente litio, mientras que la salmuera gastada se reinyecta en los acuíferos de la cuenca sin agotar el acuífero ni dañar el medio ambiente. La resina adsorbe moléculas de cloruro de litio en la superficie del material, que luego se elimina con agua para crear un eluído de litio. A continuación, éste se concentra mediante ósmosis inversa y evaporación mecánica para producir litio apto para baterías.

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En segundo lugar, para obtener el litio verde se debe operar en plantas que funcionen un 100% con energías renovables; además debes contratar personas del lugar, para que no utilizar aviones chárter que los transporten.

-Es decir, sin impacto al medio ambiente y a las comunidades.

La minería siempre tiene un impacto, pero se puede minimizar. Y en este caso estamos cambiando un proceso de piscinas de secado de acuíferos a uno donde se reinyecta el 100% de la salmuera.

-¿Cómo han abordado el diálogo con las comunidades de la zona ?

Junto con la Universidad de Queensland (Australia), hemos desarrollado un programa de participación activa con las comunidades que hoy están organizadas en el territorio y que fueron a visitar en terreno antes, durante y después del proceso metalúrgico y de planta piloto. Estamos conversando con ellos para que sean parte de un directorio consultivo, lo cual sería una experiencia inédita en el mundo.